Manchester United

Twee dagen voordat Meulensteen opnieuw naar Engeland afreist voor een trainersbijeenkomst krijgt Richardson een telefoontje van een zekere Les Kershaw. Niemand minder dan de Academy Manager van Manchester United. Of hij nog een techniektrainer op de kop kan tikken. "Jazeker, maar het is geen Engelsman", zegt Richardson er meteen bij. Meulensteen wordt al snel door Sir Alex Ferguson zelf uitgenodigd voor een stageweek. Dat Ferguson niet alleen oog heeft voor talentvolle voetballers blijkt al snel. René Meulensteen ruilt het snikhete Midden-Oosten in voor het regenachtige Engeland.

In het najaar van 2000 wordt de Coerver-adept aangesteld als Skills ans Development Coach. Hij is verantwoordelijk voor het coördineren van de techniektrainingen binnen de gehele jeugdopleiding van de club die al zoveel sterren heeft voortgebracht. Meulensteen geeft echter aan dat ook de toppers van vandaag de dag nog een heleboel van hem kunnen leren.
"Er viel nog genoeg winst te behalen. Ik kreeg dan ook in een later stadium de mogelijkheid om spelers van het eerste elftal individueel te gaan begeleiden. Diego Forlán is hier een goed voorbeeld van. Ruud van Nistelrooij scoorde destijds aan de lopende band, maar bij Diego wilde het maar niet vlotten. Dat kwam omdat hij in de meeste één-tegen-één situaties niet wist wat hij moest doen. Diego is tweebenig, maar wist deze kwaliteit niet optimaal te benutten.’’ Nadat Forlan onder is genomen door Meulensteen volgt het resultaat al snel. De Uruguayaan vertrekt weliswaar naar Spanje, maar groeit daar wel uit tot een heuse goalgetter.

Als Meulensteen in 2005 de UEFA Pro Licence bemachtigt besluit hij een jaar later om Manchester United in te ruilen voor het Deense Bröndby IF. Hier volgt hij Michael Laudrup op als hoofdtrainer.

"Toen ik Manchester United verliet voelde ik al snel dat ik geen afscheid nam van zomaar een werkgever. Als klein kind was ik al fan van de club. Heel raar, want destijds was er niet eens zoveel Engels voetbal op televisie. Alleen de FA Cup-finales kregen we te zien. Ik heb echter altijd een speciaal gevoel gehad bij deze club."

Het avontuur in Scandinavië is van korte duur en Meulensteen wordt vervolgens opnieuw in de armen gesloten door zijn oude liefde. Sir Alex Ferguson voegt hem toe aan zijn staf als techniektrainer en steeds vaker verzorgt Meulensteen ook de veldtraining van het eerste elftal. Fergie biedt hem de kans om met de allerbeste voetballers op deze aardbol te gaan werken. Het respect voor de Schotse oefenmeester zit dan ook heel diep. Meulensteen heeft het steevast over the manager als we over één van de succesvolste trainers op deze aarde praten. "Iedereen heeft een verkeerd beeld van the manager, omdat de mensen alleen de beelden van televisie kennen. The manager is een warme en vrolijke persoon met een goed gevoel voor humor. Als we een dag voor de wedstrijd het hotel ingaan zitten we na het eten meestal bijeen met de staf. Dan komen de flessen wijn op tafel en rolt de ene na de andere grap van zijn tong", grijnst Meulensteen.

The manager is veel meer dan een trainer alleen", vervolgt hij. "Ook het geschil tussen Cristiano Ronaldo en Wayne Rooney (naar aanleiding van het duel tussen Engeland en Portugal op het WK van 2006, red.) heeft hij op weten te lossen waar iedereen had verwacht dat Cristiano Engeland zou moeten verlaten." De twee, en met name de Portugees, speelden vervolgens het beste seizoen in hun tot dusver nog prille carrière. Mede door zijn weergaloze spel sloot het Engelse publiek C-Ron weer in zijn armen.
Toch zag met name Meulensteen nog de nodige punten die voor verbetering vatbaar waren.
"Cristiano wilde altijd het ultieme doelpunt scoren. Vanuit iedere positie probeerde hij de bal in de kruising te jagen. Ik ben twee jaar geleden individueel met hem gaan trainen om zijn techniek op een functionele manier te gebruiken. Vaak was een bekeken schuiver genoeg in plaats van de bal zo hard mogelijk in de driehoek te poeieren. Ik zag dat de verdedigers zijn schoten steeds makkelijk konden blokken. Hij is overigens een hele leergierige jongen waar je prettig mee kunt samenwerken. Hij wil overal in uitblinken en niet alleen de beste voetballer zijn, maar ook de mooiste. Zelfs op het veld! Wat dat betreft heeft hij veel weg van David Beckham." Aan de hand van het analyseren van wedstrijdbeelden gaat Meulensteen aan de slag met het Portugese wonderkind. Het eindresultaat mag er wezen. De technicus laat de laatste twee seizoenen in totaal 68 keer het net bollen, waarvan 42 maal het afgelopen voetbaljaar. Een aantal dat Ronaldo nog niet in de vijf jaar daarvoor bij elkaar had weten te verzamelen.